Entre las naciones industrializadas, los estadounidenses tienen la peor relación con la aritmética y las matemáticas. Según un estudio de 2015 de Pew Research, en un campo de 72 países, los estadounidenses de 15 años obtuvieron el puesto 39 en puntajes de matemáticas.

Esos jóvenes de 15 años crecen hasta convertirse en adultos estadounidenses que no pueden hacer matemáticas simples.

Un estudio de investigación en la revista Education revela que el 71% de los estadounidenses no puede calcular el consumo de combustible, el 58% no puede dar una propina y el 78% no tiene las habilidades para calcular el interés del préstamo. ¿Cómo manejan las personas estos cálculos de rutina cuando no tienen idea de cómo hacerlos? La investigación sugiere que estiman, y "rellenan" su estimación. En otras palabras, pagan de más. Imagine cuánto dinero pierden al evitar las matemáticas simples.

Los bebés de solo unos meses tienen habilidades matemáticas muy básicas. Para cuando estos bebés tengan la edad suficiente para ingresar a la universidad, sin embargo, el 80% reportará ansiedad matemática a los investigadores. ¿Qué está causando la epidemia de ansiedad matemática?

La investigación es clara: somos nosotros, padres y maestros.

En cierto sentido, la ansiedad matemática es contagiosa. Los padres y maestros que están ansiosos por las matemáticas transmiten fácilmente esa ansiedad a sus hijos y estudiantes.

Por ejemplo, los investigadores que escribieron en el Journal of Cognition and Development encontraron que los padres que padecían ansiedad matemática tendían a tener hijos que también padecían ansiedad matemática, pero solo si los padres ayudaban a los niños con sus tareas. Cuanto más ayudaban los padres, más grave era la ansiedad matemática de sus hijos.

De hecho, los investigadores encuentran que más de la mitad de los que informan ansiedad matemática lo recuerdan comenzando con un incidente específico de humillación pública en la escuela o en el hogar. Por ejemplo: quedarse en blanco frente a la clase, ser llamado estúpido cuando tiene dificultades con un problema, o hacer que un maestro o un padre le den la espalda con frustración cuando intentan ayudar. Experiencias como estas resultan en "dolor social". Es el mismo tipo de dolor que uno experimenta después de una ruptura romántica, suspensión del trabajo o la escuela, o cuando es intimidado por otros.

Cuando el dolor social relacionado con las matemáticas ocurre con bastante frecuencia, cualquier cosa asociada con las matemáticas (números, fórmulas, incluso la vista de un libro de texto de matemáticas) genera miedo y temor. Es automático, y cuando sucede, nuestro cerebro entra en modo de defensa. Una respuesta a la amenaza. Una de las principales características de la respuesta a la amenaza es la hipervigilancia: escanear el entorno con todos nuestros sentidos para localizar la fuente de la amenaza.

La función cerebral normal se detiene en este punto, y una de las primeras cosas que debes hacer es trabajar con la memoria.

La memoria de trabajo (o memoria a corto plazo) es nuestra capacidad de retener bits discretos de información en nuestra mente a la vez. La mayoría de los investigadores cognitivos creen que no podemos recordar más de cuatro dígitos numéricos a la vez. Esta es la razón por la cual las compañías telefónicas presentan números telefónicos de diez dígitos como dos grupos de tres dígitos y uno de cuatro dígitos, y las instituciones financieras dividen los números de cuenta en grupos de cuatro. Al crear "fragmentos" de puntos de datos, combinamos números en porciones que podemos guardar en nuestra memoria consciente.

La matemática es un ejercicio de memoria de trabajo. Por ejemplo, cuando multiplicamos 23 x 2 en nuestra mente, primero multiplicamos 2 x 3 y mantenemos el producto de seis en nuestra memoria de trabajo mientras multiplicamos 2 x 2 por un producto de 4. Luego, juntamos los cuatro y seis para una solución de 46.

En su libro, El cerebro emocional, el neurólogo Joe LeDoux explica lo que sucede en nuestros cerebros cuando experimentamos ansiedad. Cuando nos encontramos con cualquier situación, por ejemplo, un cuestionario de matemáticas, la memoria de trabajo contiene la imagen asociada. Al mismo tiempo, busca una coincidencia en nuestra memoria a largo plazo.

Si se asocian fuertes emociones negativas con esa imagen, se activa la amígdala (el centro de miedo de nuestro cerebro). Inmediatamente, se pone en marcha una cadena neurológica de eventos. Los circuitos neuronales activan el área de funcionamiento ejecutivo de la corteza prefrontal, y la memoria de trabajo se desplaza inmediatamente para evaluar el entorno en busca de amenazas. Al mismo tiempo, la amígdala envía una señal al tálamo liberando hormonas del estrés que inician un instinto de lucha o huida. ¿Te imaginas resolver un problema de álgebra mientras intentas mantener tu respuesta de lucha o huida bajo control?

La ansiedad compromete la memoria de trabajo de tal manera que incluso la aritmética básica se convierte en un gran desafío. Es importante recordar que todo esto está sucediendo en un contexto social: un aula. La respuesta al miedo que experimentamos en situaciones sociales es similar a la respuesta que experimentaríamos si estuviéramos a punto de ser víctimas de un accidente automovilístico.

El neurólogo Matthew Lieberman ha escrito un libro maravillosamente informativo sobre las relaciones sociales y el cerebro, Social: por qué nuestros cerebros están conectados para conectarse. En una fascinante serie de experimentos de fMRI, Lieberman descubre que la misma estructura cerebral involucrada en el procesamiento del dolor físico también procesa el dolor del rechazo social. Increíblemente, descubrió que los remedios de venta libre para el dolor (Tylenol, por ejemplo) disminuyen la sensación de dolor social, medido tanto por informes subjetivos de los participantes como por medidas objetivas de la actividad cerebral.

Los experimentos de Roy Baumeister que examinan la relación entre el dolor social y el funcionamiento cognitivo son especialmente reveladores, describe Lieberman. Baumeister dio a algunos de sus sujetos una evaluación falsa indicando que nunca se casarían y probablemente tendrían pocos amigos. Luego utilizó las preguntas IQ y GRE para detectar cambios en el funcionamiento intelectual. Los sujetos llevaron a creer que llevarían vidas socialmente aisladas obtuvieron un puntaje un 20% más bajo en las preguntas de CI y un 30% más bajo en las preguntas GRE que los sujetos que no recibieron una predicción de rechazo social.

Si una sugerencia sutil de rechazo social tiene un efecto tan dramático en la cognición, imagine el efecto que deben tener años de ansiedad matemática. Los episodios aislados de vergüenza y humillación asociados con la aritmética pueden tener efectos devastadores en la capacidad de hacer matemáticas muchos años después de que ocurran.

Diligenciar y apresurarse a través de los cálculos, las dos razones principales para un bajo rendimiento matemático, son solo formas de evitar el dolor, no signos de defectos de carácter como la pereza o la apatía. Estos también son comportamientos que frustran más a los maestros. Pero cuando lo piensas desde el punto de vista de la persona con ansiedad matemática, tienen mucho sentido. Para ellos, las matemáticas son dolorosas. Duele. La exposición a cualquier tipo de actividad relacionada con las matemáticas recuerda recuerdos de dolor social: abuso verbal por parte de un maestro frente a sus compañeros de clase o la humillación pública de quedarse en blanco en el pizarrón.

Entonces, ¿cómo podemos ayudar a las personas que luchan con la ansiedad matemática? Una forma es educar a nuestros hijos y estudiantes sobre mitos matemáticos comunes.

Mito matemático # 1: El éxito matemático requiere alta inteligencia

Intentamos infundir confianza al decirles a los alumnos que son inteligentes cuando responden correctamente una pregunta de matemáticas. Aunque los maestros y los padres tienen las mejores intenciones, esta retroalimentación puede inducir a error al alumno a pensar que es tonto cuando se equivoca la siguiente pregunta. Cada respuesta incorrecta es un refuerzo negativo, subrayando la idea de que "soy tonto con las matemáticas" y preparando al alumno para el fracaso continuo.

En lugar de asociar las habilidades matemáticas con la inteligencia, y la falta de habilidades matemáticas con la falta de inteligencia, enfatice la práctica y el estudio. Cuando los estudiantes obtengan una respuesta correcta, enfatice las cosas que pueden controlar, como practicar problemas de muestra o verificar su trabajo, no algo fuera de su alcance como la inteligencia innata.

"¡Derecho! Buen trabajo. Debes estar practicando. Siempre puedo decirlo.

"Las matemáticas son como todo lo demás: diez por ciento de teoría, noventa por ciento de práctica".

"No practiques hasta que lo hagas bien. Practica hasta que no puedas equivocarte ".

Mito matemático # 2: nunca debes equivocarte

Las personas con ansiedad matemática no toleran los errores. Se regañan a sí mismos cuando se olvidan de llevar un tres, o están fuera por un decimal. Ven el éxito y el fracaso como los únicos resultados posibles de una pregunta matemática. En su opinión, no hay otra opción, por lo que cada operación matemática es una oportunidad para el éxito fugaz o para sondear las profundidades de las nuevas humillaciones.

Los maestros y los padres pueden ayudar a los alumnos a superar este mito al no permitirles fracasar. Encuentre algo positivo en cada "fracaso". Encuentre algo para elogiar en cada respuesta incorrecta.

“¿Y qué pasa si estás fuera por un punto decimal? Hiciste el cálculo correctamente, y esa es la parte difícil. Poner el punto decimal en el lugar correcto es fácil al lado de calcular una fórmula. Lo resolverás ".

"¿Qué quieres decir con que nunca obtendrás matemáticas? ¡Hace dos semanas, apenas sabías qué fracción era y ahora los estás multiplicando! Eso es bastante impresionante, incluso si está cometiendo errores ".

“Cada vez que recibes una respuesta incorrecta, también tienes la oportunidad de aprender cómo no repetir el error. Está bien cometer más de un error antes de aprender cómo hacerlo bien. ¿Cómo supones que aprendiste a caminar?

Mito matemático # 3: debes ser rápido

No, no necesitas ser rápido. Necesitas ser metódico. Haz el problema y luego haz la prueba. La razón completa para hacer la prueba es ver si la respuesta original es correcta. Si no es correcto, busque un error en la ecuación y en sus cálculos.

Tener prisa se presta a sentimientos de ansiedad, cuando la clave para salir bien en matemáticas es estar relajado. No hay prisa por esto. Aliente a los alumnos a ir a un ritmo lento, incluso pausado. Esto introduce la idea de que las matemáticas pueden ser divertidas.

Además, está bien tomar descansos, ya sean excursiones cortas a un sitio de redes sociales o una corta caminata. Nuestro cerebro es como cualquier otra parte de nuestro cuerpo. Se fatiga por el uso. Aliente a los alumnos a estudiar mucho durante no más de 20 minutos seguidos. Obligarse a estudiar por más tiempo solo hace que el aprendizaje sea más difícil.

Los maestros deben evitar las pruebas cronometradas. ¿Qué miden las pruebas cronometradas, de todos modos? ¿Los puntajes reflejan las habilidades matemáticas o son una mejor medida de los niveles de ansiedad y el manejo de la frustración? Las pruebas cronometradas no tienen relación con los desafíos matemáticos que los estudiantes enfrentarán en el mundo real. Hacen poco más que crear ansiedad y puntuaciones más bajas. Evítales. En cambio, predica las virtudes de un enfoque lento y metódico de los problemas matemáticos.

Mito matemático # 4: sabes lo bueno que eres comparándote con los demás

Los investigadores encuentran que los alumnos tienen una de dos orientaciones: una orientación de rendimiento y una orientación de dominio.

Los estudiantes en la orientación de desempeño miden su desempeño comparándose con otros o con criterios establecidos. Los alumnos con una orientación al rendimiento tienden a sufrir ansiedad matemática con mayor frecuencia y con mayor severidad que los alumnos con una orientación de dominio.

Los estudiantes con una orientación de dominio están motivados para aprender por el valor intrínseco del aprendizaje o por la satisfacción personal de conocer habilidades útiles.

La educación formal evalúa a los alumnos exclusivamente desde una perspectiva de desempeño. En esta visión tradicional, los estudiantes compiten entre sí contra criterios establecidos. El enfoque casi garantiza que una buena parte de los estudiantes enfrentarán enormes desafíos de aprendizaje.

¿Las buenas noticias? Los padres y los maestros pueden abordar fácilmente este problema ayudando a los alumnos a adoptar una orientación de dominio. Los adultos deben enfatizar las mejoras con el tiempo para estudiantes individuales. El mensaje no debe ser de competencia, sino de crecimiento.

Mito matemático # 5: las habilidades matemáticas pobres son signos de un trastorno del aprendizaje

El único trastorno de aprendizaje comprobado que afecta las habilidades matemáticas es la discalculia. Las personas con esta afección a menudo no se dan cuenta de lo que representa un número: la cantidad de algo en el mundo. Es posible que no entiendan el concepto de que una cantidad es mayor que otra, o que el número "5" se refiere a cinco cosas diferentes.

La discalculia es muy rara. Las personas que piensan que lo tienen probablemente tengan ansiedad matemática por la variedad de jardín. La única forma de estar seguro es a través de pruebas exhaustivas. Sin embargo, si un alumno demuestra que puede mejorar sus habilidades aunque sea mínimamente, es probable que no tenga una discapacidad legítima.

Estudiar y practicar son la única forma de aprender matemáticas. Cuanto más divertidos y gratificantes sean los maestros y los padres, mejor se desempeñarán los alumnos.

Algunos consejos de cierre para resumir las cosas:

  • Celebra los logros, no importa cuán pequeños sean.
  • Enfatice la importancia del estudio y la práctica sobre la inteligencia innata.
  • Desalentar largas sesiones de estudio ininterrumpido. Solo somos buenos por unos 20 minutos de estudio intenso.
  • Fomentar una mentalidad de dominio. El alumno está compitiendo consigo mismo, no con otros estudiantes o con un reloj.
  • Echa un vistazo a los libros mencionados anteriormente: Social: por qué nuestros cerebros están conectados para conectarse, y el cerebro emocional.